Cuatro combatientes por una plaza de Premier League

Playoffs de ascenso: Fulham vs Derby County
Fulham y Derby County jugarán una de las eliminatorias de playoffs. Foto Fulham FC

Entrando en la recta final de temporada nos metemos de lleno en una de las mejores historias que quedan por cerrarse: los playoffs de la Championship. Estos últimos años hemos visto duelos de alto impacto en semifinales y finales de ascenso, con grandes historias por contar como la del gol de Troy Deeney en el último minuto contra el Leicester en 2013, o la del Huddersfield Town que hace un año regresaba a primera división después de 4 décadas y media. Ahora Fulham, Derby County, Aston Villa y Middlesbrough compiten por ser el último ascendido a la máxima categoría del aclamado fútbol inglés. Para el vencedor, la gloria. Para los vencidos, otro año más batiéndose con otros 23 equipos hambrientos por jugar fútbol de primera. Pasamos a analizar a los equipos uno por uno, así como los enfrentamientos entre estos.

Fulham

Al contrario del Reading y el Sheffield Wednesday, el Fulham contará con una segunda oportunidad de regresar a la Premier en años consecutivos. El equipo dirigido por Slavisa Jokanović quedó apenas a 2 puntos de distancia del Cardiff City por el ascenso directo, lo cual combinado con su diferencia de goles de +33, lo pinta como favorito para llevarse el último escaño. El Fulham no ha jugado fútbol de primera división desde que descendió hace 4 años, en aquella temporada en la que el Liverpool de Brendan Rodgers se quedó muy cerca de ser campeón.

En las primeras dos temporadas de estadía en Championship, al equipo del oeste de Londres no le fue bien, terminando decimoséptimo en la primera, y vigésimo en la segunda. La campaña pasada fue diferente, obteniendo un puesto en los playoffs para luego caer en semifinales con un penal de Kermorgant en la vuelta, que le dio al Reading un resultado global favorable de 2-1 y consigo el pase a la final.

El aspecto ofensivo será el que beneficie a los cottagers para estas eliminatorias, al haber sido el segundo equipo con más goles a favor (79) en la presente temporada de Championship. El joven maravilla Ryan Sessegnon y el serbio Aleksandar Mitrović tendrán sobre sus hombros la carga de impulsar a su equipo para anotar cuantos goles necesiten en estas eliminatorias.

Aston Villa

El Villa será quien traiga a las caras más conocidas teniendo en su plantilla a John Terry, Mile Jedinak, Micah Richards y Robert Snodgrass. Apenas en su segunda temporada después de descender bajo el mandato de Tim Sherwood y Rémi Garde, los Villans no quieren permanecer en segunda ni un día más. Es por eso que Steve Bruce y su balanceado equipo saldrán a por todo contra el Middlesbrough.

El balance que tiene este equipo se puede ver en las estadísticas, habiendo quedado en el tercer lugar en goles a favor (72) y en el mismo puesto en goles en contra (42). Albert Adomah y sus 14 goles en 39 partidos liderará la búsqueda del gol y el experimentado John Terry (campeón de Premier hace apenas un año) será quien busque proteger su portería a toda costa.

El Aston Villa podrá no haber tenido las mejores estadísticas en la tabla, pero en partidos de eliminación directa suelen influenciar la experiencia de los jugadores y el peso de la camiseta, aspectos que el equipo de Birmingham tiene a su favor en estos playoffs de ascenso a Premier League.

Middlesbrough

Un año después de que se concretara el fracaso del proyecto Karanka y el Boro perdiera la categoría, la presencia de Tony Pulis en el equipo de North Yorkshire promete al menos una eliminatoria cerrada contra los Villans. Frente al liderazgo defensivo de John Terry estará el de Ben Gibson, un jugador que rechazó ofertas de equipos como Tottenham, Liverpool y Chelsea para buscar otro ascenso como en 2016. Buscando los goles estará el congoleño Britt Assombalonga, quien terminó la temporada liguera con 15 anotaciones a su nombre.

Está claro que la esperanza del Boro recae sobre el galés Tony Pulis, quien fuera uno de los técnicos más halagados de la Premier antes de su destitución del West Bromwich Albion. El problema radica en la capacidad que tengan los jugadores para frenar a un Aston Villa que parece tener lo necesario para volver a primera división.

Derby County

Como lo fue el Huddersfield el año pasado, el Derby es el equipo con más años sin disputar partidos de primera división entre los cuatro semifinalistas de los playoffs. Tras la catástrofe ocurrida en la temporada 2007/08 en donde los rams apenas ganaron un partido y terminaron con una diferencia de goles de -69, el técnico Gary Rowett buscará regresar a su equipo a la Premier.

Gran responsabilidad de tener al equipo peleando por la última plaza es del checo Matej Vydra, quien terminó como goleador de la Championship con 21 goles. Será un gran esfuerzo el que tenga que hacer el Fulham por frenarlo, que ya fue víctima de uno de sus goles esta campaña.

Sin figurar en primera división de sus títulos de liga en los años 70, el Derby pinta como el menos favorito de los cuatro para jugar en Premier League la temporada que viene. Sin embargo, la afición de Derbyshire no pierde la ilusión de ver a su equipo regresar a una liga en la que no juega desde que los goleadores eran Cristiano Ronaldo, Emanuel Adebayor y Fernando Torres.

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